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嗅覺異常的老年人可能面臨失智風險

根據一項針對近3000名成年人所進行的長期研究發現,嗅覺異常比起心衰竭、癌症或肺部疾病等是更理想的預測失智症(Dementia)因子。研究人員使用了經過驗證的工具,被稱為「Sniffin'Sticks」。此工具看起來像毛筆,但其注入的是不同的氣味而非墨水。受試者聞到氣味後,會被要求從選擇題中選出正確的氣味。總共有五種氣味,辨識的難度依序增加:薄荷、魚、柳橙、玫瑰和皮革。研究結果顯示:有78%的受試者具有正常的嗅覺功能,也就是可以正確地確辨別出五種氣味中至少四種、約有14%的人只能辨別出三種、而有5%的人只能夠識別出兩種氣味、2%的人僅能辨認出一種、甚至有1%的受試者無法識別出任何單一氣味。在受測五年之後,那些幾乎無法辨認出任何氣味的受試者都被診斷出患有失智症。只能辨別出一種或兩種氣味的人中則有80%患有失智症,罹患率為嗅覺正常者的兩倍,且嗅覺缺損的程度與失智症的發生率有著顯著相關。
嗅神經是唯一直接暴露於環境的腦神經。嗅細胞直接與大腦底部的嗅球連接,可能會使中樞神經系統暴露於諸如污染或病原體等環境危害。嗅覺缺損通常是帕金森氏症或阿茲海默症的早期徵兆,而嗅覺缺損的程度會隨著病情一同惡化。此篇研究的主要作者、芝加哥大學外科教授和耳鼻喉科專科醫師Dr. Jayant M. Pinto表示: 「這些結果顯示,嗅覺與腦功能及健康密切相關。我們認為特別是辨別氣味的能力缺損,但也可以更廣泛地說所有感覺功能異常,都可能是代表升高失智症風險的重要早期徵兆。因此我們需要更了解這背後的機制,如此一來,可以讓我們更了解神經退化性疾病,並開發新的治療方法和預防性介入。失去嗅覺是一個重要的訊息,表示某個環節出發生了錯誤而且已經造成傷害,而這種快速又便宜的嗅覺測試可以用來辨識出已經處於高風險的人們。」芝加哥大學心理學Martha K. McClintock博士,也是本篇的共同作者指出:嗅覺可能是人類認知的關鍵機制,這也是人類認知的基礎。嗅覺系統具有自我再生的幹細胞,因此嗅覺能力的下降可能意味著大腦功能隨年齡增加而下降,導致許多不同的病理變化。

更新日期 : 2017/10/31