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科學家為「清潔能源」奮鬥不懈

The scientist still fighting for the clean fuel the world forgot

MIT Technology Review / https://www.technologyreview.com/s/610915/the-scientist-still-fighting-for-the-clean-fuel-the-world-forgot/

 

2008年年底,美國能源部揭幕「生質能源研究所」(JBEI, pronounced “jay-bay”, Joint BioEnergy Institute in Emeryville, California,位於加州愛莫利維爾市) 之成立,這是個頂級的實驗室,有著聯邦12.5億元美金的資金、頂尖的人才的支持合作。 JBEI 的目的,是要從纖維素製造出先進廉價的生物燃料。這種纖維素質不是來自於玉米這一類的食物作物,而是取材於「柳枝稷」的莖葉(switchgrass,美國中西部草原根根相連、草梗高壯的多年生草本植物),JBEI所期待的,在於創造一種「碳中和」的能源,更能大大降低溫室氣體排放,減少美國對汽油的依賴。

 

不過十年以後,夢想禾場幾成廢墟,所期待之新興能源產量,遠不如玉米田的餘枝剩梗所萃出的酒精。於是,除了政府支助的一些生質能源實驗室還勉強維持以外,許多先進的生質燃料公司都轉向改行;除此以外,2008年的經濟不景氣導致的油價下降,從每桶150跌至30美元,使得未來新興能源的經濟結構之話題,一下子失去了原有的關注與興趣。

 

本來預期生質能源將可以在2060年提供17%的總能源量,使全球溫度升高在攝氏2度以下。然而根據國際能源署IEA在2015年的分析報告中,清潔能源所占 4.5%之總能原產量,是遠遠落後於預期之目標;除非在未來的數十年中,生質燃料產量以10倍的速度成長,才能供應所需。為了達成2060年30%生質燃料為交通運輸工具所需的目標而言,據IEA在2010年的報告,評估了生長生質燃料作物所需的土地為100萬公頃 ,為整個美國90%農作物的面積總和。

 

在美國,一大半的污染來自汽車、卡車、船及飛機。除了電動車的有效進展以外,石油燃料仍然是其他所需能源主要來源。為了有效降低溫室氣體排放,大眾還是期待生質燃料將會成為重要主角。清潔能源未來的研究發展,即使能在幾年內有顯著的進展,仍然還需要幾十年的時間為工業界接納和使用。為了加速過渡時期,則需政府多方面支持與倡導。2017年7月,美國聯邦政府已經通過繼續支持JBEI和其他聯邦生質能源中心,每年2500萬美元經費。

 

主導JBEI的科學家Jay Keasling教授表示:「如果清潔能源是國家的優先考慮的政策,那麼生質燃料就非常重要了。」(Jay Keasling教授,28歲時進駐為柏克萊大學教授,在當時合成生物學上成就了一個重大的突破──利用大腸桿菌以及酵母菌合成了瘧疾治療藥物之前驅物。)

 

更新日期 : 2018/06/01