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科研趨勢:印度太空新創產業發展現況

全球太空投資企業正如火如荼地發展,但印度創投還是悄然無聲

印度和外國在對太空投資企業方面的差距十萬八千里。根據Bryce太空分析公司的說法,去年全球太空創業公司募集了創紀錄的32億美元資金。這個創投開始於2015年,之後每年都超過20億美元。大數據追蹤公司Tracxn在不包括債務融資之下,將2018年全球指數設定23億美元目標。就算2015年開始印度太空創投約兩千一百五十萬美元,但還是遠遠不及。即使印度是少數幾個具有完善太空發展計畫的國家之一,但是造成這樣落差的原因很多,主要原因是印度創投的投資者還不太熱衷太空科技。

 

總部在德里的growX投資公司的投資合夥人Sheetal Bahl說:「印度的創投生態系統還沒有大規模進入,我們在初期就投資的地位就好像是種子萌芽的階段。」該公司早期在兩家印度太空初創公司Pixxel和Bellatrix Aerospace投資。Bahl希望情況能在一兩年後改變,以便他的投資組合創業公司可以籌集後續資金。如果在這個領域缺乏資金,即使是一個好的企業也會死亡。典型的風險投資模式,特別是封閉式基金期大概是8到10年,並無法確保長期醞釀期資本密集型企業的投資。此外,創投企業比較希望看到一些公司成功創造營收的保證。民營太空企業的可行性還沒建立起來。根據Bryce表示,去年全球80%的太空創投企業都在美國,中國和英國則大概占據了其餘部分。美國是發展最好的生態系。在那裡,即使企業模式還沒什麼保證,但是像Jeff Bezos身價億萬的創投天使和像波音這樣大公司都較有潛力去往月球的太空去增加創投的投資。當谷歌和其他的投資者投入超過24億美元投資Elon Musk的SpaceX企業,亞馬遜Bezos也投資了超過23億美元購買Blue Origin,這被稱為「億萬富翁的太空競賽」。Blue Origin和SpaceX都有希望成為首次向太空發射火箭的私營企業。

 

日本的軟體銀行是創投投資的佼佼者。軟體銀行結合其他投資者共同合作,在One Web投資17億美元,目標是擁有一個衛星系,從太空提供高速網路接點可以到達農村或偏遠地區。不過這並非只限於大鯊魚獨享。以摩爾定律而論,小魚也有很多的機會。 Bahl指出「發射成本從數百萬美元降低到數十萬美元,衛星製造的成本降低了80%,並且將火箭送入軌道不再耗時數年,只需數月就可進行。」有現成的電子或智慧手機微處理器,即使是大學畢業生也有能力去做。這些初創公司從發射成本的降低及更佳的火箭推進系統,使用衛星數據提供分析,在各個領域尋求最好的利基。但是說起來容易做起來難,即使經驗豐富和工作多年的工程師,完成了像月球二號的太空任務,最後還因為「運載火箭系統的技術問題」而延遲了一天發射。太空還是巨大的未知世界。印度太空研究組織研究遠程傳導衛星的退休主任M. Krishnaswamy教授說明:「對於門外漢來說太空只是空虛的空間。但實際上太空卻充滿無限能量活力。我們研究太空的空氣動力學,可是我們卻無法確知那裏的氛圍是怎樣,太空的每個面向都是深不可知。」這也解釋了沒有厚底子知識和經驗的新手總是會陷入麻煩。

 

印度太空創投公司去年受到了一次打擊,當時谷歌舉辦的月球Xprize競賽,印度航空隊已進入比賽最後階段。這是從一些有聲望的人士募集到的資金,包括Infosys的Nandan Nilekani,成立8年後,但月球登陸車登月失敗。創投企業在領域上先炒作,緊隨的是失敗。Bahl說:「我們知道有七十五家以上的公司正在製造運載火箭的新機型,達到更便宜,更容易的程度。但是其中大部分幾年內就會消失,因為這是一個存在很多未知風險的新興行業,因此,預估的失敗率相對也非常高。」全球都是這遊戲中的一份子。我們期待很快在Virgin Galactic和SpaceX的企業中看見人類太空飛行的商機。衛星已經從動輒1000公斤的舊機型,縮小到像鞋盒大小的1到10公斤的納米衛星,這可使初創公司可以計畫他們的衛星系藍圖,可以繼續涵蓋整個地球。如此,天空就不再有界限了。

 

印度新創公司獲得美國太空加速器青睞

儘管印度創投對於太空產業仍不熟悉,但是印度新創仍是積極尋找機會。印度Pixxel公司目標在發射微衛星(microsatellites)及傳輸數據人工智慧分析,是美國Tchstars Starbust 唯一一個來自亞洲的新創公司。來自印度的年輕企業家Awais Ahmed和Kshitij Khandelwal,2018年在印度Pilani的博拉理工學院(Birla Institute of Technology and Science, Pilani)最後一學年共同創立了Pixxel。今年,他們籌資了種子預備資金,開始建構微型衛星,為人工智慧分析提供數據。明年6月,第一架將跟著印度太空研究組織的火箭一起升空。他們的目標是明年發射兩枚衛星,之後在2021年每季發射六枚衛星,直到它們的衛星系能夠像Ahmed說的「地球的全天候心電圖」。

 

企業最重要的就是執行力。 Pixxel成為洛杉磯Techstars Starburst Space Accelerator首批入選的十家創業公司唯一來自亞洲的新創公司。Techstars為領導新創公司加速器與企業合夥關係。美國太空總署的噴射動力實驗室、美國空軍、洛克希德馬丁航太製造商、Maxar 科技和以色列航太工業都是參與這計畫的一份子。它提供這些新創業者從世界頂尖的太空科學家驗證對他們有關衛星業務案子初期的掌握。

 

Pixxel首席執行長Ahmed說經營模式:「噴射動力實驗室、洛克希德馬丁等其他公司開放與私營企業家合作。這跟以色列航太工業一樣。他們總是在尋求雙贏,我們的首批使用者將是在美國這裡。因此我們正進入生態系統並對經營模式進行微調。將原本需要兩年的時間在加速器計畫中這些人身上縮短到三個月到十個月。」但Ahmed最高度重視的一點是與經驗豐富的美國太空總署的科學家會面。他說:「讓他們驗證我們走在正確的軌道上這是最有意義的。」當他們在參與一個耗資五百萬美元的IBM Watson AI XPrize計畫競賽,這個競賽是如何利用IBM提供的人工智慧的平台開放的資源,給世界各地的團隊解決「世界面臨的大挑戰」。

 

博拉理工學院學生希望從衛星圖像中觀察建立人工智慧模型,幫助農民解決問題。建立人工智慧模型,從衛星圖像觀測,幫助農民。衛星圖像可以從開放的資源中獲得,但是他們遇到了問題。他們的人工智慧模型需要的分析在衛星圖像並無法呈現 ,Ahmed說:「我們想分析土壤中的養分和水含量,作物的葉片的葉綠素含量等。現有的衛星圖像數據頂多只顯示出作物的健康情形,除此之外,幾乎什麼資料都沒有。」衛星圖像可以呈現在不同領域上,比方在探勘礦物、石油和天然氣。就像紅外線圖像提供夜間視覺感一樣,從地球反射的光可以幫助探測尚未被發現的豐富礦藏區域。我們需要更進階的圖像。高階的防禦衛星具有這樣的能力,但這些衛星並不適在商業可用性上,因此訊號並未涵蓋所有地理區域。Ahmed說:「我們聯繫了世界各地的機構。最後我們決定自己做。」他們並沒有採用一開始的衛星圖像的人工智慧分析,他們從上游以解決基本的數據問題。

 

Pixxel目的在成為雲端上的網絡平台。它將提供衛星圖像給不同組織和公司的人工智慧分析團隊。客戶可以自行指定每日或每週的頻率以及需要覆蓋的範圍。Ahmed說:「現在我們的重點是價值鏈中比較難的部分。誰擁有這些數據誰就能控制整個供應鏈。我們將成為一個操作平台,這會更具有擴展性,而不是提供客製化的解決方案。」目前為止,Pixxel所面臨的最大挑戰不是技術,而是募集資金。Ahmed說:「花了八個月的時間,大家都對這很感興趣,但沒有人願意從嘴裡吐一些錢出來。我想,因為我們是學生,所以必須比一般的企業家做得更好。」終於,Pilani博拉理工學院的校友在網路開始接洽。灣區的Raju Reddy首次注資。今年七月 growX 企業成為第一家機構的投資者。這樣可讓Pixxel首度發射,但還是必須籌更多的資金。初期在growX的合作夥伴Sheetal Bahl說:「Pixxel也許不得不向印度境外尋找下一輪的資金,因為這裡的創投投資是可規避風險的。」如果明年順利發射成功,Pixxel即可成為Techstars全球網絡的一部分,將是往前跳出非常大的一步。

 

資料來源:The Mint (11 Aug 2019), The Hindu (17 Aug 2019)

更新日期 : 2019/11/26